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La esposa nikkei de Tito Rodríguez
sábado, 28 de enero de 2017 | 7:31 PM
La esposa nikkei de Tito Rodríguez

Por: Alfredo Kato

Millones en todo el mundo saben que Tito Rodríguez fue un famoso cantante y director de orquesta puertorriqueño. Sin embargo, no todos sus admiradores conocen que su esposa fue la nikkei estadounidense Takeko Kunimatsu, una guapa corista que bailaba en el cabaret «China Doll» de Nueva York.

La mujer de la que el mejor intérprete del bolero Inolvidable se enamoró nació en Bellingham, Washington, y siendo niña perdió primero a su madre Yukino y luego a su padre Isekichi Kunimatsu. Fue entonces que su tío Kenzo Okubo y su esposa Fuyu los criaron —a Takeko y sus hermanos— como si fueran sus hijos.

Cuando los Estados Unidos entraron a la Segunda Guerra Mundial, los japoneses y sus descendientes que vivían en diferentes ciudades norteamericanas fueron enviados a diferentes campos de concentración. Los Okubo —y con ellos a los sobrinos Kunimatsu— fueron evacuados al de Tule Lake. 

En 1943, cuando tenía 15 años de edad, Takeko y todos sus parientes fueron removidos al campo de concentración Heart Mountain. Mientras tanto, su hermano mayor, Isamu, integrante del heroico batallón 442, formado por nikkei estadounidenses, moría en Italia.

Cuando fueron liberados en marzo de 1945, la joven decidió ir a Nueva York con la idea de trabajar en un salón de belleza. Pero el destino la llevó a integrar el grupo de guapas jóvenes que bailaba y cantaba en la Revista Hawaiiana de Arthur Godfrey, que era presentada en el cabaret «China Doll». 

Fue en este local que conoció a Tito Rodríguez, quien ya era ampliamente conocido. Por entonces, ella utilizaba el nombre artístico de Tobi Kei, y se enamoraron. Se casaron el 23 de agosto de 1948 y tuvieron dos hijos: Tito Jr. y Cindy. 

Tito Rodríguez sufrió en 1964 un veto que le impedía presentarse con sus músicos. Fue entonces que la disquera United Artists Records le pidió a Leroy Holmes que produjera un álbum de boleros en el que el cantante fuese acompañado por una orquesta de cuerdas.

Así nació el disco «From Tito Rodríguez with Love» en el que, además del histórico tema Inolvidable, del pianista cubano Julio Gutiérrez, canta otros bolerazos como Tu pañuelo, Llanto de luna, Cuando ya no me quieras, Hoja seca, Qué te importa, Ya no me acuerdo, etc.

En 1967, detectaron que Tito Rodríguez tenía leucemia (cáncer a la sangre) y durante años luchó contra la enfermedad. El 26 de febrero de 1973 falleció en brazos de su querida esposa. Su cuerpo fue cremado y llevado a su Puerto Rico natal, donde descansa en una urna al lado de su esposa, que murió en 1984.

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